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Alzheimer: un cerebro enmarañado

Cómo detectarlo

Un síntoma común del Alzheimer es la dificultad para recordar información recién aprendida. Conforme la enfermedad avanza, los síntomas se agravan; por ejemplo, el paciente presenta desorientación, cambios de humor y en el comportamiento, confusión entre el espacio y el tiempo, dificultad para hablar, tragar y caminar, entre otros.

Debido a que algunos de los síntomas del Alzheimer también se manifiestan en otros padecimientos como el estrés, ansiedad y depresión, es difícil diagnosticar la enfermedad.

La valoración médica debe incluir un análisis cuidadoso del historial clínico del paciente, la confirmación fiable de las alteraciones propias de la enfermedad (obtenidas por familiares cercanos, cuidadores, entre otros), análisis de sangre y del líquido cefalorraquídeo (en el que se busca la presencia de la proteína TAU, que ayuda a diferenciar ese padecimiento de otros tipos de demencia) y resonancia magnética.

Tratamiento

Actualmente no existe tratamiento que cure la enfermedad o subsane el daño causado; sin embargo, se utilizan algunos medicamentos para intentar detener su progreso y mejorar la calidad de vida de los pacientes.

En todo el mundo, distintos grupos de investigación están trabajando para encontrar una cura o, en todo caso, entender cómo y por qué se desarrolla ese padecimiento.

En México, uno de los grandes impulsores de ese tema fue el doctor Raúl Mena López, quien trabajó por muchos años en el Centro de Investigación y de Estudios Avanzados (Cinvestav) y cuya línea de investigación era el estudio de las alteraciones neuropatológicas que sufre la proteína TAU en el cerebro con la enfermedad de Alzheimer.

Su legado fue el Banco Nacional de Cerebros, que cuenta con una colección de 17 de esos órganos y es considerado como uno de las más importantes del mundo; sin duda, es una herramienta importante para el estudio de enfermedades neurodegenerativas.

Gracias a las investigaciones en las que sugiere que las marañas neurofibrilares son alteraciones a nivel celular que constituyen un mecanismo de protección de las neuronas, lo que les permite prolongar su vida y mantener sus funciones, fue posible replantear las opciones terapéuticas para combatir esa enfermedad.

El doctor Marco Antonio Meraz Ríos, del departamento de biomedicina molecular del Cinvestav, es otro de los investigadores que dedica sus estudios a entender el Alzheimer.

En particular, Meraz Ríos analiza el papel tóxico y trófico de la proteína beta-amiloidea, implicada en la formación de las placas, una de las características histopatológicas de ese tipo de demencia.

En su laboratorio también se interesan por conocer los mecanismos involucrados en la diferenciación neuronal, proceso mediante el cual las neuronas son capaces de trasladarse a sitios preestablecidos genéticamente, dando lugar a una serie de conexiones.

Esas y otras contribuciones a la investigación permitirán un avance significativo en aspectos como el diagnóstico, genética, tratamiento, prevención y mejora en la calidad de vida de los pacientes.

*Extraído de Revista Ciencia y Desarrollo

El cerebro de un paciente

Imagina que el cerebro es como una ciudad con todas sus luces: cada calle, casa, mercado y escuela cuenta con sus propios focos y las personas pueden realizar sus actividades cotidianas gracias a la luz que estos proporcionan.

¿Qué pasaría si hubiera un problema en el cableado que conecta cada foco? Las personas tendrían dificultades para realizar sus tareas diarias.

En el cerebro, las neuronas son como los focos, se encuentran interconectadas entre ellas para que podamos caminar, dibujar, bailar, recordar el nombre de un pariente o controlar el temperamento; si una de estas falla, será difícil realizar las actividades que nos permiten tener una vida normal.

El Alzheimer provoca la muerte de las neuronas y la pérdida del tejido en todo el cerebro; con el tiempo, este se encoge, lo que afecta sus funciones.

Si pudieras ver este órgano a través de un microscopio observarías dos características específicas de esa enfermedad: una especie de marañas formadas por las neuronas muertas y dañadas que destruyen el sistema de transporte celular; y pedazos pequeños de placas conformadas por fragmentos de la proteína beta-amiloidea, los cuales impiden la comunicación entre neuronas.

A medida que la enfermedad avanza, las marañas se propagan por la corteza cerebral; su progresión varía de acuerdo con la edad de la persona al momento del diagnóstico y de otras condiciones médicas. En promedio, un paciente con Alzheimer vive ocho años con el padecimiento, aunque hay casos en los que llegan a los 20.

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