Regresan a tierra muestras enviadas a Estación Espacial Internacional

La UAEH es pionera, entre las universidades de México, en la investigación de materiales en el espacio

Pachuca.- El 7 de enero de 2020, las muestras del experimento realizado por investigadores de la Universidad Autónoma del Estado de Hidalgo (UAEH) regresaron a la Tierra tras haber estado expuestas a condiciones severas de la ionósfera en el módulo de experimentación en materiales, Materials International Space Station Experiment, Flight-Facility (MISSE, por sus siglas en inglés), de la Estación Espacial Internacional (EEI).

En 2018, mediante un convenio firmado con la empresa Alpha Space, y a través de la firma binacional AEXA, la Autónoma de Hidalgo tuvo la oportunidad de ser la primera institución de educación superior pública de Latinoamérica en incursionar en la investigación de materiales en el espacio. El 15 de noviembre de ese año, despegó el Antares-Cygnus NG-10 con seis probetas de acero inoxidable con diferentes recubrimientos metálicos, preparados por los investigadores y estudiantes universitarios.

Las muestras de recubrimientos metálicos generados electroquímicamente volaron al espacio como parte de la misión MISSE-10 en el lanzamiento de Northrop Grumman (NG-10) en Virginia, y se mantuvieron en órbita del 15 de noviembre de 2018 al 7 de enero de 2020 y registraron aproximadamente 5 mil 137 órbitas y viajaron por 275 millones 78 mil 732.544 kilómetros (km) desde el lanzamiento hasta su retorno a la Tierra.

Las muestras con los recubrimientos fueron monitoreadas permanentemente y expuestas a oxígeno atómico, alta radiación ultravioleta, condiciones de vacío, radiación electromagnética y 16 ciclos térmicos al día, que consistieron en exponerlos al calor y frío durante el día y la noche, entre otras condiciones únicas; las cuales son difíciles de replicar al mismo tiempo en el planeta. Es por ello que esa oportunidad tiene un valor incalculable para la investigación.

Ahora, con el regreso de las muestras a la tierra, los investigadores de la UAEH José Angel Cobos Murcia, Victor Esteban Reyes Cruz, Ariadna Trujillo Estrada y María Aurora Veloz Rodríguez han planteado una estrategia de análisis que incluye la evaluación física y estructural de las modificaciones que han sufrido los recubrimientos en los elementos.

El uso de técnicas superficiales como la microscopía electrónica de barrido o de técnicas electroquímicas para evaluación del daño sufrido, está contemplado. Además, han generado una propuesta metodológica para los estudios en la que definieron ambientes de trabajo, con pruebas controladas y estableciendo condiciones de repetibilidad, que permitan una alta confiabilidad en los resultados.

Las evidencias fotográficas obtenidas mensualmente, de las que dispone la UAEH, mostraron la evolución de la superficie de las placas metálicas recubiertas y fueron muy útiles para verificar cambios macroscópicos en los recubrimientos; aunado a ello, sirvieron para anticipar el tipo de pruebas que deberían realizarse; considerando que un año en el espacio equivale a, aproximadamente, 15 años en la Tierra.

Es importante mencionar que la investigación de nuevos materiales que posean características de mayor durabilidad es un tema de gran interés a nivel mundial, ya que ello permite estar a la vanguardia en el desarrollo sustentable y sostenible de los recursos en el planeta, sin dejar de lado la vida confortable de la humanidad.

Ese es el primer experimento mexicano en volar a bordo del módulo MISSE en el espacio. Proyectos como ese pretenden ofrecer a México el acceso a la investigación espacial para continuar con la innovación tecnológica en el país. Esa experiencia es una gran oportunidad que tienen los investigadores para innovar en propuestas de estudios y establecer colaboraciones nacionales e internacionales que permitan plantear mejoras en los materiales para distintas aplicaciones, ya sea cotidianas o especializadas.

Para dimensionar un poco

  • La EEI es el objeto artificial más grande en la órbita terrestre y funciona como un centro de investigación permanentemente tripulado por, entre tres y seis, astronautas y científicos. Está a 400 kilómetros de la Tierra viajando a una velocidad de 28 mil kilómetros por hora, por lo que completa una vuelta cada 90 minutos, es decir, unas 16 veces al día. Tiene el tamaño aproximado de un campo de futbol (120) metros y un peso de más de 400 toneladas.
    El módulo MISSE es una instalación para investigación de materiales en el espacio (nuevos materiales/prototipos/ investigación) colocada en el exterior de la EEI, en dicho complejo se realizan pruebas y recopilación de datos a través de las muestras enviadas y sensores de diferentes parámetros como la radiación y la temperatura, entre otros.
Estación Espacial Internacional,UAEH

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